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 昨日、ハッブル望遠鏡のことを書いたが、「天文」という言葉からある友人のことを思い出した。

 中学2年のとき、クラブ活動の天文部に所属していた同級生がいた。夜、部室に集まり、顧問の先生のもとで天体望遠鏡を覗き、土星のリングや月面のクレーターを観察したり、数少ない部員たちとの楽しい語らいの様子を聞かされ、羨ましいと思った。入部を誘われ、試しに1度観測に参加してみないかと言われたこともあったが、当時は、ロックバンドの練習を第一に考えていたので、大いに気持ちが揺らぎながらも、結局は1度も参加することはなかった。誘いに乗って、1度でも足を運び実際に天体望遠鏡を覗いていたら、たぶん良い思い出になったろうし、その後の天文に対する思い入れも違っていただろうと思う。

 成績の良い奴だった。彼と親しく話すようになったのは、そもそもその成績に関する噂が発端だった。同じ小学校出身で顔なじみだった2人と雑談する中で、彼が学年で2番になったことがあるらしいという話が出てきた。当時学年20クラスというマンモス校。千人近い生徒数の中で2番になるというのは並大抵のことではない。最初に話し掛けたのも、そのことだった。学内テストで2番になったと聞いたが、本当かと問い掛けると、「1度だけだけどね」と別段鼻にかける様子もなく、親しげな笑顔が返ってきた。

 ビートルズのアルバム『アビーロード』が発表された年だった。K君という学友が、ある1枚の写真に写ったポール・マッカートニーの顔が自分に似て見えることに気付き、名前が「徹」君だったところから、「トール・マッカートニー」を自称し始めた。4人の仲良しグループで、残る3つのポジションから皆ジョージになりたがった。なぜかジョン・レノンは、僕らの中では人気がなかった。当時ヨーコ夫人と繰り広げていた平和運動が、中学生の目には奇異に映っていたのだ。残るジョージとリンゴでは、ジョージの方が見た目も良かった。そこで、無理やり自分の苗字をもじって「イジョージ・ハリスン」を主張したのが、くだんの彼だった。しかし、そちらは洒落としてもかなり苦しく、姿も似ているとは言い難く「トール・マッカートニー」に比べると、数段認知度も低かった。たぶん僕以外には覚えている奴もいないのではないだろうか…。

 学校帰りによく甲突川沿いを歩きながら、クラスメイトの噂話や、流行の音楽の話をしたものだ。護国神社電停そばにあった小さなレコード屋によく寄っては、あれこれと視聴したのが懐かしい。互いの家に遊びに行くなど、かなり親しくなったが、ある日ちょっとしたことからいさかいになった。子供ならでの他愛無いものだったが、ぎくしゃくした関係が続き、そのまま3年に進級し、別なクラスになった。その後たまに顔を合わすと、互いに照れ臭そうな顔で、挨拶代わりにおどけた仕草をしたりしていたものだ。中学卒業後は、別な高校に進学し、連絡も途絶えた。

 突然親交が復活したのは、それから32年も経った3年前のことだった。長い県外生活に終止符を打ち、故郷鹿児島に戻ってきた時である。電話帳から同級生の名前を探し出し、何人かに連絡が付いたのだが、ある1人から仙台に行ったという噂を聞き、NTTの番号案内で簡単に知ることができた。

 電話に出た彼は、鹿児島特有のイントネーション、昔と変わらない独特の口調で、32年というブランクを感じさせない、まるで2~3日前にも話したかと錯覚させるような親しげな話し方だった。
 年の離れた兄弟の末っ子で、ご両親もすでに亡くなっており、鹿児島に帰省する直接的な用事も無くなったと言っていた。そんなわけで、なかなか故郷に帰る機会もないというが、そう遠くない未来に、ぜひ酒でも酌み交わしてゆっくり話してみたい。その後、互いに異なる人生を歩んで来たわけだが、川べりを歩いたこと、当時のクラスメイトのこと、イジョージ・ハリスンのこと、喧嘩をしたこと…、そういう何でもない体験を共有し、心だけはいつでもそこに戻れるのが同級生というものだ。あぁ…、なんだか今夜あたり電話してみたくなったなぁ。
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